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Dimetrodon (gr. "dientes de doble medida") es un género extinto de sinápsidos pelicosaurios. Eran superdepredadores en su tiempo y prosperaron durante el período Pérmico de la era Paleozoica, hace entre 280 y 260 millones de años atrás. Fueron descubiertos al occidente de Euramérica ecuatorial en los actuales estados estadounidenses de Oklahoma y Tejas.

Descripción

Era uno de los animales más grandes de su tiempo. Los adultos tenían una longitud de tres metros o más y probablemente pesaba 150 kg, dependiendo de la especie. Su tamaño y morfología era similar a un aligator moderno, exceptuando el hecho de que se trataba de un animal exclusivamente terrestre. Dimetrodon fue el depredador dominante de su ambiente por más de 25 millones de años, tiempo durante el cual evolucionó en cerca de una docena de especies, haciendo cada vez más grande con el paso del tiempo, siendo reemplazados por el auge de lo terápsidos eotitanosúquidos y dinocéfalos durante el Ufimiano. A pesar de ser un depredador dominante, Dimetrodon permaneció confinado a una región geográfica limitada (se conocen fósiles en los estratos de Witchita, Clear Fork y San Angelo en los límites de Texas y Oklahoma y algunos fragmentos de especies pequeñas más primitivas en Nuevo Mexico.
Dimetrodon

Fosil de Dimetrodon

Dentro de las características que lo identifican más con los mamíferos que con los reptiles cabe destacar la presencia de una mandíbula inferior fusionada, una dentadura compleja para masticar, una anatomía muscular mandibular novedosa, un cerebro más grande y tres pequeños huesos en el oído medio. A diferencia de los dinosaurios, tenía un gran cráneo con dos tipos de dientes diferentes: unos desmenuzadores y unos caninos desgarradores muy afilados. Por su posición filogenética poseía un patrón de musculatura mandibular del cual se derivó el de los mamíferos. Sin embargo, el estudio de la región temporal, el paladar posterior y la mandíbula, indican que Dimetrodon tenía músculos aductores en la mandíbula con diferenciación y distribución similar a los reptiles modernos. Las características de los músculos masticatorios y la presencia de un aparato prensil potente, sugieren que Dimetrodon se alimentaba de animales grandes.

Caminaban de modo sinuoso (tambaleante) sobre sus cuatro patas y poseían una cola muy larga.

Aleta

La característica más distintiva del dimetrodon era la gran aleta en forma de vela que ocupaba toda la longitud de su dorso. Esta formación anatómica se originaba a partir de la elongación de las apófisis espinosas de cada una de las vértebras, las cuales debían estar cubiertas de por piel, tejido celular subcutáneo y vasos sanguíneos. Otro pelicosaurio, Edaphosaurus, también poseía este rasgo. La aleta la utilizaba probablemente para regular la temperatura del cuerpo ya que su gran superficie le permitía calentarse o refrescarse eficientemente.

Se ha calculado que un dimetrodonte de 200 kilos aumentaría su temperatura interna de 26 °C a 32 °C en 205 minutos sin esta aleta, pero con ella sólo necesitaba 80 minutos.5 Puede que también la usara en el cortejo de apareamiento y para resguardarse de otros depredadores. La aleta estaba soportada por las espinas dorsales neurales, cada una brotaba de una vértebra individual.

Galería

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