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Yacimiento de Bernissart

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Los primeros fósiles aparecieron por casualidad en 1878 en el interior de una mina de carbón, durante la excavación de una galería a 322 m de profundidad. Se encontraban en el relleno arcilloso cretácico de una chimenea cárstica vertical que atravesaba las calizas con carbón paleozoicas que estaban explotando. Los mineros denominaron posteriormente «bolsada de los iguanodontes» («cran» aux iguanodons) a esta formación de arcillas con fósiles. Las excavaciones se realizaron durante tres años, hasta 1881; posteriormente, en 1921, la mina se inundó y cerró definitivamente. Durante las ocupaciones de Bélgica por los alemanes en las dos guerras mundiales se intentó sin éxito la extracción de nuevos fósiles para los museos germanos, pero dificultades técnicas favorecidas por la resistencia belga lo impidieron en ambos casos. La génesis y estructura del yacimiento es muy peculiar, pues se formó en una zona pantanosa bajo la que había una dolina que engullía los sedimentos que allí se iban depositando gradualmente. Así se formó la acumulación de arcillas en una «chimenea» cárstica de 150 a 200 metros de diámetro. El sumidero continúa centenares de metros en profundidad, relleno por derrubios de rocas carboníferas.

Historia

Descubrimiento

Los primeros fósiles se encontraron casualmente en el pozo Santa Bárbara de la mina de carbón de Bernissart, a 322 metros de profundidad. A finales de marzo de 1878 se estaba perforando una galería horizontal para atravesar una bolsada arcillosa que cortaba verticalmente una de las capas de carbón y poder proseguir la explotación al otro lado. En la arcilla, Jules Créteur, uno de los mineros, se encontró con lo que pensó eran troncos rellenos de oro (realmente huesos fósiles impregnados de pirita). El director de la mina, G. Fagès, los interpretó correctamente como restos óseos con pirita, confirmándolo un médico local al que se los enseñó un capatáz en un café de la villa. En los días siguientes siguieron apareciendo osamentas, por lo que se avisó a un reconocido ingeniero de minas, L. F. Cornet, que bajó al pozo el 8 de abril. Cornet mostró algunos fragmentos de fósiles al zoólogo de la Universidad de Lovaina P. J. van Beneden, quien identificó las piezas dentarias como pertenecientes a Iguanodon y que posteriormente, el 7 de mayo, expondría públicamente los hallazgos en una conferencia de la Real Academia de Ciencias.

Excavaciones

Louis de Pauw, conservador del Museo de Bruselas, llegó a Bernissart el 13 de abril. Conocedor de las técnicas de preservación de los restos, propuso encargarse de las excavaciones y la conservación de los hallazgos, a condición de que el material encontrado se cediese al museo de Bruselas. El consejo de administración de la empresa explotadora, Charbonnage de Bernissart, autorizó los trabajos y el estado Belga asignó recursos extraordinarios para desarrollarlos. De Pauw contó con dos laborantes del museo y ocho mineros. Los primeros trabajos tuvieron lugar de mayo a octubre de 1878, extrayendose cinco esqueletos de iguanodonte. En el mes de agosto un terremoto causó un corrimiento de tierras que tuvo encerrado al equipo de trabajo en la mina durante un par de angustiosas horas. Los trabajos se tuvieron que interrumpir en octubre por la inundación de la galería, consecuencia de los movimientos de tierras. Tras instalarse bombas de achique, se reiniciaron en agosto de 1879 en el mismo lugar, recuperando otros catorce esqueletos de Iguanodon, dos de cocodrilo y otros dos de tortuga.

Geología

El yacimiento de Bernissart se ubica en los sedimentos que inician el relleno de la cuenca mesozoico-cenozoica de Mons, en su borde norte. La cuenca tiene una forma alargada de dirección E-O y el sustrato Paleozoico lo forman calizas con capas de carbón y lutitas del Carbonífero, pertenecientes a la cuenca hullera de Henao. Sobre la superficie carstificada de calizas carboníferas, y con un hiato de más de 200 millones de años, comenzaron a depositarse entre el Barremiense medio o el Aptiense temprano, las «arcillas de Bernissar», negras, muy ricas en materia orgánica, en ambientes continentales lacustres y palustres con aguas pobres en oxígeno. En la región, además de las arcillas de Bernissart, que no afloran hoy en superficie, existen varios afloramientos discontínuos de sedimentos detríticos en facies de tipo Weald («wealdienses»), como la Formación Arcilla de Baudour (Saint-Ghislain), o las arenas y gravas de Thieu (Le Rœulx).

621px-Yacimiento de Bernissart - esquema de formación.png

Por otro lado, y simultáneamente, las calizas del sustrato paleozoico sufrieron procesos de carstificación, disolviéndose en algunos niveles profundos calizas, sales y anhidritas. En algunos lugares, debido a estos procesos de disolución, se formaron «chimeneas» —tubos verticales de 100 a 300 metros de diámetro y varios centenares de metros de altura—, desarrolladas de abajo a arriba, provocando el progresivo hundimiento de las capas superiores en su avance hacia la superficie. Las que llegaron a abrirse al exterior formaron dolinas y actuaron como trampas de sedimentos. En la cuenca hullera de Henao se han contabilizado más de 100 de estos sumideros, que en la terminología minera de la zona se denominan crans (bolsadas), rellenos con materiales no más recientes al Cretácico.

Paleontología

Reptiles

  • Tortugas: Chitracephalus dumonii, Peltochelys duchasteli.
  • Cocodrilos: Goniopholis simus, Bernissartia fagesii.
  • Ornitópodos: Iguanodon bernissartensis, Dollodon seelyi.14
  • Terópodos: Theropoda indet. (¿Altispinax dunkeri?), representado en el yacimiento por una única falange y decenas de coprolitos.

Vegetación

  • Weichselia reticulata, un helecho común en el Cretácico, de varios metros de altura con raíces aéreas. Restos fragmentarios muy abundantes.
  • Coníferas, restos muy escasos: madera, conos, gotas de ámbar.

Artrópodos

Se han recuperado dos restos de insectos, una larva y un fragmento del ala de un hemíptero: Hylaenoneura lignei.

Anfibios

Una primitiva salamandra, Hylaeobatrachus croyii: un ejemplar de ocho centímetros de longitud bien preservado, con el esqueleto completo y una clara impresión de las branquias.

Biocronología

El yacimiento ha sido datado biocronológicamente por polen fósil entre el Barremiense medio y el inicio del Aptiense (Cretácico Inferior), es decir entre 130 y 112 millones de años atrás.

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